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Legende: Video In Australien trocknen die Flüsse aus abspielen. Laufzeit 01:28 Minuten.
Aus SRF News vom 03.07.2019.
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Wasser als Handelsobjekt Australiens Lebensader blutet aus

Wasser aus dem Norden des Murray-Darling-Flusssystems in Australien schafft es kaum noch in den Süden des Kontinents. Die Folgen sind verschlammte Flüsse, sterbende Fische, und kaum noch Wasser für Mensch und Tier.

Sonnenschein und blauer Himmel – dann plötzlich eine rote Wolke. Wie ein Tsunami rollt der Sandsturm über die flache Landschaft. Staub frisst sich in die Kleider, in die Augen, in die Haut. Doch Jane Pye scheint das nicht zu kümmern. Im offenen Allradmobil rast die Bäuerin dem Zaun entlang. Alle paar Tage muss sie kontrollieren, ob der Sand die Tröge verstopft hat, aus denen ihre Schafe trinken. Das Wasser kommt aus 600 Metern Tiefe.

«Es ist die wichtigste Wasserquelle, die wir haben», sagt die Frau. Vor hundert Jahren hatten die Vorfahren ihres Mannes Charlie Rohre in das Artesische Becken gesenkt, ein gigantisches, natürliches Wasserreservoir unter dem australischen Kontinent. «Ohne das würde meine Familie keine Landwirtschaft mehr betreiben». Denn geregnet habe es hier schon seit Jahren nicht mehr richtig.

Tief im Outback

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Die Farm «Gingie» im australischen Bundesstaat New South Wales: 25'000 Hektaren pures Outback. Die Distanzen sind gross. Der nächste Ort, die Kleinstadt Walgett, ist 30 Kilometer entfernt. Wenn die Pyes zum Arzttermin nach Sydney müssen, fliegen sie die 500 Kilometer mit ihrem eigenen Flugzeug. Das Klima geht an die Substanz: eisige Kälte in den Winternächten, Tagesrekorde von 46 Grad im Hochsommer. Sandstürme, Trockenheit. Trotz der extremen Bedingungen sind Jane und Charlie Pye erfolgreiche, wohlhabende Bauern. Denn sie haben, worauf es am meisten ankommt: einen fast unbegrenzten Zugang zu Wasser.

Weiter, zur Wiese 3, wenn man den staubigen, braunen Boden so nennen will. 5000 Hektaren Land. «Hier ist es so trocken, dass keines unserer Tiere überleben können», sagt Pye. Dünne Bäume auf topfebenem Boden, wie Skelette in einem Niemandsland. Für immer mehr Bauern in Ostaustralien ist dieser Anblick Alltag. In sieben Jahren hat es im östlichen Inland des Kontinents nur ein einziges Mal ausgiebig geregnet.

Ausgetrocknetes Flussbet mit einer kleinen Pfütze.
Legende: Der Barwon River führt schon lange nicht mehr so viel Wasser, dass Brücken eigentlich obsolet werden. SRF / Urs Wälterlin

Im Einzugsgebiet des naheliegenden Barwon-Flusses – die wichtigste Wasserversorgung für viele Bauern und Dörfer – ist die Situation prekär. «In guten Zeiten», erzählt der Aboriginal-Älteste Allan Thighe, sei der Fluss bis zu 14 Meter tief gewesen.

Muschelschalen in einem Baumstamm.
Legende: Muschelschalen – Zeugen, dass der Barwon River einmal Wasser führte. SRF / Urs Wälterlin

Heute sind im Flussbett zwischen den ausgebleichten Schalen toter Muscheln die Hälse weggeworfener Bierflaschen zu sehen. Sie sind vor Jahren im Schlamm stecken geblieben. «Tief war unser Fluss auch schon. Ganz trocken aber war er noch nie», sagt Tighe.

An einzelnen Orten liegen Pfützen mit verschlammtem Wasser, in denen die letzten Fische im Todeskampf nach Sauerstoff schnappen. Zum ersten Mal seit Generationen finde man an den tieferen Stellen des Flusses wieder Ockerfarbe, sagt Tighe. Der pigmentreiche, rotbraune Lehm wird von den Ureinwohnern für Felsmalereien verwendet.

Das grösste Flusssystem Australiens

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Der Barwon gehört zum mächtigen Murray-Darling-Flusssystem. Mit einer Fläche von über einer Million Quadratkilometern ist es das grösste des Kontinents. Das System ist nach den beiden bedeutendsten Flüssen benannt, die es entwässern: dem Murray und dem Darling River. Von den Quellen im nördlichen Bundesstaat Queensland zieht es sich über 1400 Kilometer durch die Bundesstaaten New South Wales und Victoria in Richtung Süden. Das Mündungsgebiet liegt in Südaustralien.

Das System ist nicht nur aus ökologischen Gründen von fundamentaler Bedeutung für die ganze Nation. Es ist ein Standbein der australischen Wirtschaft. Ob Rinder, Schafe, Wolle, Gemüse, Früchte oder andere Lebensmittel: 40 Prozent der landwirtschaftlichen Produkte Australiens stammen aus dem Einzugsgebiet. Zwei Millionen Menschen leben davon, direkt und indirekt – auf abgelegenen Farmen wie «Gingie», in Dörfern wie Walgett, in Städten wie Dubbo und St. George.

«Grosse Unternehmen der Baumwoll- und Bergbauindustrien haben die Demokratie gekauft». Für Bob Brown, Ex-Senator der Grünen Partei und führender Umweltpolitiker Australiens, ist klar, wer für die schleichende Katastrophe im Murray-Darling-System verantwortlich ist. Nicht nur Klimawandel und Dürre seien an der Situation schuld, sondern «die Korruption des politischen Systems». «Die Lobbyisten sitzen im Café des Parlamentshauses und reden jeden in den Boden, der sich zu ihnen setzt».

Das Flusssystem ist die Lebensader Australiens. Doch sie ist am Ausbluten.

Diese mächtigen Wirtschaftszweige würden Politiker mittels massiver «Spendenzahlungen» dazu bringen, ihnen viel zu grosse Wasserzuteilungen zu geben – auf Kosten der Umwelt, so der 74-Jährige. Im nördlichen Bundesstaat Queensland könnten Baumwollkonzerne gigantische Mengen Wasser abzweigen, zur Bewässerung ihrer Felder nutzen und in Dämmen lagern – für schlechte Zeiten. Dadurch gelange immer weniger in die Flüsse weiter südlich, in die Umwelt. «Umweltwasser», so nennen es die Experten.

Canberra meint: Klimaextreme gehören zu Australien

Die konservative Regierung dagegen sieht die Gründe für die eskalierende Wasserknappheit in der anhaltenden Dürre, von der weite Teile des Kontinents betroffen sind.

Sie weist darauf hin, dass Klimaextreme zur australischen Umwelt gehören wie Kängurus und Koalas. Tatsächlich: seit Jahrtausenden bestimmen Trockenheit, Hitzewellen un Überschwemmungen im Wechselspiel zwischen dürren und fetten Jahren die Umwelt auf dem Kontinent.

Doch was das Land jetzt erlebe, sprenge alle Dimensionen, sagen Wissenschaftler wie die Biologieprofessorin Lesley Hughes. Immer längere Dürreperioden, kaum noch Niederschläge. Trockenheit so lange dauernd, dass mancherorts zehnjährige Kinder noch nie einen Regentropfen auf ihrer Haut gespürt haben.

Klimawandel, so der überwältigende Konsens der Wissenschaft, sei der Grund für die Verschärfung. Der eskalierende Anstieg der globalen Temperaturen sei primär die Folge der Verbrennung fossiler Rohstoffe, allen voran Kohle.

Keine Vorboten mehr – der Klimawandel ist Realität

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Kein anderes westliches Land ist bereits so stark betroffen von der schleichenden Klimakatastrophe wie Australien. Die Zahl und die Zerstörungskraft von Wirbelstürmen haben in den letzten Jahren rapide zugenommen. Erosion als Folge des höheren Meeresspiegels führt zur Zerstörung immer weiterer Küstenstriche. Waldbrände werden häufiger, heftiger und immer schwieriger, unter Kontrolle zu bringen. Immer mehr Lebensräume von Reptilien, Säugetieren, Vögeln und Insekten werden zu warm und damit für die Tiere unbewohnbar.

Nirgendwo zeigen sich die Folgen der Klimaveränderung in Australien so drastisch wie am Barrier Riff. Wegen steigender Wassertemperaturen bleichen im 344'000 Quadratkilometer grossen Korallenriff die Korallen aus. Experten wie der Korallenforscher Terry Hughes fürchten, das Riff könnte bis 2050 komplett zerstört sein, wenn es der Weltgemeinschaft in den kommenden 10 Jahren nicht gelinge, den weiteren Anstieg der globalen Temperaturen bei 1,5 Grad zu begrenzen.

Trotz solch überwältigender Alarmsignale wehrt sich Australien gegen ernsthafte Massnahmen, die Klimaveränderung einzudämmen. Der Grund, so Kritiker: die konservative Regierung sei noch immer dominiert von Klimawandel-Leugnern. Selbst Premierminister Scott Morrison: 2017 brachte er – damals noch Schatzkanzler – einen Klumpen Kohle ins Parlament, um dem Volk zu zeigen, wie «harmlos» der Rohstoff sei. Auf Klimakonferenzen bremst Australien im Duett mit den USA Bestrebungen der internationalen Gemeinschaft für besseren Klimaschutz. Gleichzeitig hält Canberra am Ausbau der Kohleindustrie fest.

600 Kilometer Autofahrt in den Norden, nach Queensland. Tausende Schafe und kaum Menschen. Dafür jede Menge «Roadkill» – vom Zusammenprall mit einem Fahrzeug zerschmetterte Körper von Kängurus, aufgedunsen von der Hitze. Die Tiere weiden in der Nacht am Strassenrand, angelockt vom grünen Gras, wenn Tauwasser von der Strasse in den trockenen Boden sickert.

Eine Frau prüft das Becken eines Brunnens.
Legende: Dank dem Artesischen Becken kann Jane Pye solche Brunnen für ihre Schafs- und Viehherden anlegen. SRF / Urs Wälterlin

Dörfer so klein, dass man sie schnell verpasst. Trockenes Buschland im Wechsel mit dürren Rinderwiesen. In den zwei Jahrhunderten nach der Invasion des Kontinents durch britische Siedler und Sträflinge hat Australien zwar eine effiziente und gewinnbringende Agrarindustrie aufgebaut, die ihre Produkte in die ganze Welt exportiert. Doch der Erfolg hat einen hohen Preis. Ohne Rücksicht auf die Umwelt werden bis heute Wälder gerodet, werden Dämme gebaut, um Wasser zu lagern, Zuflüsse umgeleitet, in die Landwirtschaft. Unter anderem zu Scott Armstrongs Farm ausserhalb der Kleinstadt St. George im Süden von Queensland.

Ein Megaliter = eine Million Wasser

Besuch beim Erzfeind der australischen Umweltschützer – einem Baumwollbauern. Armstrong, ein stattlich gebauter Mittvierziger mit Familie, sitzt in seinem Auto und spricht über Funk mit einem Kollegen. Wasser fliesst über Kanäle vom naheliegenden Fluss auf die Felder. Seine Farm habe Lizenzen gekauft, die ihm erlaubten jährlich 1225 Megaliter Wasser abzuzweigen. Ein Megaliter sind eine Million Liter. «Jeder einzelne davon wird gezählt», sagt Armstrong und zeigt stolz auf eine Pumpe, «Made in Germany». «Das sind die zuverlässigsten der Welt».

Ausgetrocknetes Flussbet mit einer kleinen Pfütze.
Legende: Ein alltägliches Bild: In weiten Teilen des australischen Outbacks hat es seit Jahren schon nicht mehr ausgiebig geregnet. SRF / Urs Wälterlin

Wie ein Schneefeld erstreckt sich Armstrongs Baumwollplantage, mehrere hundert Hektaren, die weissen Blüten sind kurz vor der Ernte. Er sei stolz, der Welt ein Produkt von Spitzenqualität liefern zu können, «denn australische Baumwolle ist die beste».

Armstrong kann die Empörung jener nicht verstehen, die ihn zum Wasserdieb stempeln. «Ich nehme schliesslich nur, wofür ich bezahlt habe». Wie viele seiner Kollegen streitet er ab, dass der Mangel an Wasser stromabwärts auch nur ansatzweise etwas mit seiner Industrie zu tun hat. «Die Dürre ist der Hauptgrund. Und die hat es schon immer gegeben. Wenn wir Bauern morgen aufhören würden, blieben die Flüsse trotzdem trocken.

Kühe in einem sehr kargen Gehege.
Legende: Die Rinderherden der Gingie Farm weiden auf sehr kargen Wiesen, wenn man den staubigen, braunen Boden so nennen will. SRF / Urs Wälterlin

Solche Aussagen tragen dazu bei, dass kaum ein anderer Zweig der australischen Landwirtschaft so umstritten ist wie die Baumwollindustrie. Der Industrieverband Cotton Australia lässt keine Gelegenheit aus, um Farmen als kleine Familienbetriebe zu portraitieren. Tatsache aber ist: grosse Anlagen werden von wohlhabenden Konsortien kontrolliert, auch ausländischen. Cubbie Station, mit 96'000 Hektaren eine der mächtigsten Baumwollfarmen der Welt gehört CS Agriculture, einem Jointventure zwischen chinesischen und japanischen Textilherstellern.

Druck auf Fliessgewässer ist gross

Kritiker klagen seit Jahren, es sei absurd, auf dem trockensten besiedelten Kontinent ein Produkt anzubauen, das im Vergleich zu anderen Nutzpflanzen deutlich mehr Wasser benötigt. Die meisten der 1200 Baumwollfarmen befänden sich in einem Gebiet mit vergleichsweise hohem Regenfall, sagt dagegen Cotton Australia.

Karte
Legende: Das Murray-Darling-Flusssystem ist das grösste System des Kontinents. SRF

Deshalb könne der «Grossteil des Wasserbedarfs mit Regenwasser gedeckt werden». Wenn es aber an Niederschlägen fehlt – wegen des Klimawandels inzwischen der Normalzustand – wird der Druck auf die Fliessgewässer gross. Gleichzeitig haben Unternehmen wie Cubbie Station das Recht, gigantische Mengen Wasser in Dämmen zu lagern. Selbst dann, wenn es flussabwärts fehlt.

Für den führenden Wasserwirtschafts-Wissenschafter Quentin Grafton ist diese Situation nichts anderes als ein Skandal. Denn eigentlich war 2008 die Murray-Darling Basin Authority (MDBA) ins Leben gerufen worden, um den Konflikt zwischen den grossen Wassernutzern und den Bedürfnissen der Umwelt zu regeln. Jüngste Untersuchungen werfen der Behörde aber weitreichendes Versagen vor. Sie sei «unwillig oder unfähig, rechtswirksam zu handeln», so ein Fazit. Politik beeinflusse ihre Arbeit, nicht die Wissenschaft.

Zwei Personen in einem Baumwollfeld.
Legende: Baumwollfarmer Scott Armstrong im Gespräch mit Urs Wälterlin: Die Baumwollindustrie ist der Erzfeind der Umweltschützer. SRF / Urs Wälterlin

Die Behörde habe weggesehen, als Bauern illegal Umweltwasser abpumpten. Agrarunternehmen hätten viel zu grosszügige Wasserrechte erhalten. Zudem habe die MDBA acht Milliarden Euro Steuergelder in den Rückkauf von Lizenzen investiert, mit dem Ziel, das Wasser in die Flüsse zu pumpen. Doch die Flüsse blieben trocken. Hunderte von Millionen Litern Umweltwasser fehlten, sagt Grafton, «mit schwerwiegenden Konsequenzen für das System, jetzt und in Zukunft».

Recherchen des australischen Fernsehens haben mehrfach die engen Verflechtungen zwischen nationalen und regionalen Politikern und der Bewässerungsindustrie aufgedeckt. Insbesondere der frühere Landwirtschaftsminister Barnaby Joyce machte aus seiner Position nie einen Hehl. Statt es in die Flüsse fliessen zu lassen, solle Umweltwasser genutzt werden, «um Futtergras für Rinder» anzubauen.

Ein lohnendes Geschäft

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Wasser ist längst zu einem lukrativen Handelsobjekt geworden. Und es wird nicht nur von Bauer zu Bauer gehandelt. Institutionelle Investoren halten Wassernutzungsrechte im Wert von hunderten von Millionen Dollar. Sie verkaufen die Lizenzen, wenn der Preis am höchsten ist. Eine Anlagerendite von 40 Prozent sei keine Ausnahme, ein Profit so hoch, dass er «einen Tränen in die Augen treibt», so ein Agraranalyst. Die Verbindungen zwischen Politik und der Industrie gelangen selten so deutlich an die Öffentlichkeit wie im Mai, kurz vor den Parlamentswahlen. Damals war bekannt geworden, Joyce solle die MDBA gedrängt haben, einem Investoren Wasserlizenzen abzukaufen – zu einem massiv überteuerten Preis. Der Politiker wurde trotzdem wiedergewählt.

Für Jane Pye geht ein langer Tag im Staub zu Ende. Sie schliesst das Tor der letzten Schafweide. Sie freue sich auf die Dusche, sagt sie, ein Luxus, von dem andere Bauern, die ihre Wasserreserven nach Litern zählen, nur träumen können.

Ihre Wasserversorgung aber sei sicher, so tief im Boden, sagt Pye, «zumindest vorerst noch». Denn weil es inzwischen fast überall an Oberflächenwasser fehlt, hat die Regierung dem indischen Rohstoffgiganten Adani erlaubt, unbegrenzt viel Wasser aus dem artesischen Becken zu pumpen. Für den Bau und Betrieb einer der grössten Kohleminen der Welt.

Australiens schmutziger Goldesel

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Als einer der grössten Exporteure des erwiesenen Klimakillers Kohle zeigt Australien wenig Interesse, seinen Beitrag zu wirksamem Klimaschutz zu leisten. Bei den Parlamentswahlen vom 18. Mai entschied sich Australien für die anhaltende Politik der Verzögerung und des Abwartens, wenn es darum geht, die grösste Herausforderung anzugehen, der sich das Land gegenüber sieht – den Kampf gegen die vom Menschen verursachte, rapide Veränderung des Klimas.

Klimawissenschaftler sind sich einig, dass der Abbau weiterer Kohlereserven weltweit enden muss, wenn es gelingen soll, den Anstieg der globalen Temperaturen auf ein akzeptables Mass zu begrenzen. Doch der Klimakiller ist ein Goldesel für Australien.

2018 verkaufte das Land rund 200 Millionen Tonnen Kohle, im Gesamtwert von 60 Milliarden australischen Dollar (37,5 Milliarden Euro), vor allem in die Wachstumsländer China und Indien.

Kohle ist auch in den Privathaushalten der wichtigste Brennstoff für die Stromerzeugung: 61 Prozent der landesweit produzierten Elektrizität stammten 2017 aus Kohlekraftwerken, gefolgt von Gas mit 21 Prozent.

Nicht zuletzt wegen der Abhängigkeit von fossilen Brennstoffen gehört das Land pro Kopf zu den höchsten C02-Emmittenten der westlichen Welt.

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17 Kommentare

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  • Kommentar von A. Keller  (eyko)
    Klimawandel sorgt für steigende Temperaturen und die Vedunstungsrate steigt an. Hinzu kommen zurückgehende Niederschläge. Der Wasserspiegel von Seen und Flüssen sinkt; häufig bis zur Austrocknung. Die Folgen sind Wassermangel und Dürre. Neben der unmittelbaren Gefahr der Trinkwasserknappheit und den negativen Folgen für die Landwirtschaft (besonders die intensive Viehzucht verbraucht grosse Mengen an Wasser) besteht vor allem die Brandgefahr der Buschbrände in Australien. Wohin führt die Reise?
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    1. Antwort von Konrad Schläpfer  (Koni)
      Wohin führt die Reise? In die 10 Milliarden Gesellschaft falls das Klima uns nicht vorher den Garaus macht.
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  • Kommentar von A. Keller  (eyko)
    Australien streitet um die letzten Tropfen Wasser. Die Flüsse Murray und Darling mit ihren unzähligen Zuflüssen sind die Lebensader der Landwirtschaft im Südosten Australiens. Doch das grösste Flusssystem des Kontinents ist bedroht. Statt darüber zu diskutieren, wie dieses gerettet werden kann, wird darüber gestritten, wer wie viel Wasser erhält.Ohne das Murray-Darling-Flusssystem gäbe es im heissen, trockenen Landesinnern Australiens kein Leben und keine Landwirtschaft. Misswirtschaft!
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  • Kommentar von A. Keller  (eyko)
    Australien wird heisser, trockener und extremer. Die Erderwärmung verändert das Klima in Australien stärker als an anderen Orten der Erde. Die Australier, die als Klimasünder gelten, sollten sich besonders sorgen.Der Meeresspiegel um Australien steigt schneller als im globalen Durchschnitt. Australien ist der grösste Kohleexporteur der Welt. Misst man den CO 2 -Ausstoss pro Kopf, gehört das Land zu den grössten CO 2 -Emittenten der Welt. Das Land hat immer wieder mit Unwettern zu kämpfen.
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